The Drakensberg : Royal Natal – The Sentinel Hiking Trail

The Sentinel Hinking Trail

Sans doute la plus belle des randonnées mais aussi la plus célèbre, la Sentinel Hiking Trail dans le Royal Natal en Afrique du Sud offre des points de vue vraiment étourdissants sur le Drakensberg et toute sa vallée.

Sentinel Hiking Trail

Pourquoi faire la Sentinel Hiking Trail?

L’intérêt de cette randonnée est qu’on démarre presque à la crête des montagnes.On atteint les plateaux des sommets, le toit de l’Amphithéâtre du Royal Natal,  en passant par de nombreux zig zag à travers la montagne et les fameuses Chain Ladders: ce sont 2 étages d’une petite falaise qu’on grimpe à l’aide de deux échelles successives.

Sentinel Hiking Trail

Fixée aux deux extrémités, ces échelles permettent de grimper presque à 90° la paroi rocheuse et peuvent vraiment donner le vertige aux plus sensibles.A chaque étage on a le choix entre une échelle simple et une autre munie de cerceaux qui permettent de s’agripper plus facilement.

La randonnée

La randonnée démarre au Sentinel Car Park, à 2500 mètres d’altitude se termine sur les hauts plateaux à 2900 mètres environ.Dès le démarrage on a des points de vue incroyables sur les montagnes, dont les pentes semblent former comme des vergetures.

Sentinel Hiking Trail

On fait plusieurs zig zag pour grimper la première montagne. En chemin il y a déjà deux ou trois view point de chaque coté de la montagne, et on arrive à un premier ‘view point’ officiel.De là on continue la rando sur un très mince chemin à flanc de montagne.On contourne comme ça 3 ou 4 versants puis on arrive, au bout de 2 heures, aux Chain Ladders.

Sentinel Hiking Trail

Juste au dessus, on atteint les hauts plateaux pour atteindre le toit de l’Amphithéâtre du Royal Natal. Selon la période de l’année vous pourrez soit enjamber la tugela river soit vous baigner dans ses ‘pools’, et aller voir d’en haut la Tugela Fall, la deuxième plus haute cascade au monde.Pour information, nous sommes en octobre 2016, la Tugela Fall ne coule pas, il n’y a pas assez le pluie.

Sentinel Hiking Trail

Sinon plusieurs centaines de mètres avant les chaines, il y a un étroit passage entre deux sommets qu’on peut monter pour  atteindre d’abord les hauts plateaux et redescendre ensuite par les Chain Ladders.Ce site en anglais  montre en photo cette option.

la randonnée dure bien la journée entière.Si vous démarrez dans le nuages le matin, sachez que le temps varie énormément à cette altitude : vous aurez donc sans doute un beau soleil dans l’après midi.Mais là encore, on ne peut absolument pas prévoir la météo.

Sentinel Hiking Trail

Comment arriver jusqu’au Sentinel Hiking Trail

Pour entamer cette magnifique randonnée, il faut contourner le Royal Natal par le nord et passer par la ville de Phuthaditjhaba.Le mieux est de dormir à Clarens ou Kestell.Sur le GPS, vous remarquerez qu’il y a au moins 4 villes portant le même nom dans le coin (Phuthaditjhaba1, Phuthaditjhaba2, Phuthaditjhaba3 etc..)

Comme il n’y a pratiquement aucune indication, le mieux est de rester sur la R57 tout du long, et de suivre les quelques panneaux marrons avec des dessins de montagnes.

On arrive donc par ce qu’ils appellent le ‘Free State‘ , une des 9 provinces d’Afrique du Sud

L’entrée au parc national est de 40 rands par personne.On arrive au bout d’une magnifique route sur un U: à gauche vers un hôtel, le Witzieshoek Mountain Resort, à droite vers le Sentinel Car Park

Deux solutions:

  • soit vous allez vous garer à l’hôtel, et un 4 x 4 vous emmène au parking à 7 km de là, pour 110 rands par personne.Si vous prenez l’option de payer l’hôtel et leur  4×4, vous n’aurez rien d’autre à payer
  • Soit vous prenez la droite et décidez de rouler avec votre propre voiture pendant environ 3 kilomètres sur une route complètement défoncée, suivi de 3 kilomètres sur une route pavée, en bon état.Si vous vous rendez par vos propres moyens au parking, vous devrez payer 70 rands supplémentaires par personne pour entrer dans le parc et faire la rando.

En parlant au très sympathique gérant de l’hôtel, on apprend qu’ils comptent entièrement paver la route jusqu’au parking.
En arrivant à la jonction, vous allez vraiment hésiter à vous engager si vous avez une petite voiture.
On est au bord d’un ravin, et il y a des cailloux plus gros qu’un ballon de foot et pointus tout le long du chemin.Nous avons fait la moitié du chemin en roulant à 5 km/h, et on a finalement fait demi tour, car on ne savait évidemment pas que juste après la route était en parfait état.Une fois arrivé au parking avec leur 4 X4, on a vu d’autres petites voitures comme la notre !! on a donc payé au total 80 rands de plus pour la montée..A vous de voir si vous voulez tenter la route.

Vous le savez donc, la route est possible avec une petite voiture, mais la crevaison n’est pas loin.

Sentinel Hiking Trail

Les randonnées dans le Royal Natal

Voici pour information, les différentes randonnées possible dans le Royal Natal. Ces informations relevées sur internet sont utiles une fois sur place, lorsque vous obtiendrez les cartes des randonnées.

The Cascades et la McKinlay’s Pool: Prenez la route du camping vers le parking. Marcher le long de la route après le camping. Une marche de quinze minutes vous amène à la Queen’s Causeway et aux Cascades. De là, un bon chemin mène à la piscine naturelle de McKinlay au point de rencontre entre le ruisseau Gudu et  Mahai. (Aller-retour 5 km: 1 heure). Pour faire un aller-retour, bien que la route soit très raide, un sentier mène vers Dooley depuis les rochers près de la piscine de McKinlay, rejoignant le sentier Tiger Falls / Gudu Bush. Le Retour via Tiger Falls ou Gudu Bush fait 8 km: 1 heure 45 minutes.

Fairy Glen: Descendre la route principale et traverser le pont en face du Visitor Center. Ensuite, prenez le chemin à gauche menant à travers le bush au ruisseau Broome Hill. Traverser et re-traverser, puis marcher à travers la brousse jusqu’à la cascade (1,6 km: 20 minutes). Pour faire un aller-retour depuis Fairy Glen: continuez le long du chemin de la bride, tournez à gauche à l’hôtel au premier carrefour ou à gauche juste au-delà de ces carrefours, le long d’un chemin qui mène au camping principal. (Voyage complet 4 km: 45 minutes).

Otto’s Walk: Cette promenade commence à l’autre bout du parking du Visitor Center. C’est un sentier autoguidé d’environ trois kilomètres qui dure environ 45 minutes. Une brochure fournissant des informations sur la marche peut être obtenue auprès du Centre des visiteurs. De nombreux arbres sont identifiés et la promenade est balisée tout le long.

Camp Tendele: Le camp établi à l’arrière de Dooley, en haut sur le flanc de la montagne, offre une vue magnifique sur l’amphithéâtre avec le Policeman’s Helmet et la vallée de Vemvaan au premier plan. Il y a une route vers le camp, mais seuls les résidents peuvent prendre leur voiture au-delà du Gorge parking . Cela fait une belle promenade de la zone de l’hôtel, le long de la route. (5 km: 1 heure 30 minutes). Retournez à l’hôtel ou au camping le long du sentier qui commence sur la route de Thendele en dessous du Lodge et passe par les Tiger Falls. (Voyage complet 10 km: 2 heures 30 minutes).

Chutes de Gudu: De Thendele, prenez le chemin qui passe devant Tiger Falls et le Gudu Bush. Peu après la traversée du ruisseau, on verra un sentier à gauche qui mène à ces magnifiques chutes. Depuis l’hôtel, traversez le Mahai en contrebas du parking et continuez sur la colline jusqu’au carrefour à quatre voies, en tournant à gauche.. Continuez après le virage vers le couloir de boue et passez dans la forêt. Tournez à droite au panneau et suivez le sentier escarpé au-dessus et hors de vue du ruisseau sur environ 600 mètres, vous atteindrez les chutes de Gudu. (4 km: 2 heures). (Voyage complet 9 km: 3 heures 30 minutes).

Doolev Waters et la vallée de Mahai: Continuez vers l’extrémité supérieure du Gudu Bush. Continuez vers le haut de la vallée sur le chemin principal donnant sur le ruisseau Mahai sur environ 2,5 km. Traversez le ruisseau Mahai, un endroit de pique-nique très attrayant, et continuez sur la pente nord jusqu’à ce qu’un carrefour soit atteint. Tournez à gauche sur le sentier des Dooley Waters, ou tournez à droite pour remonter la vallée de Mahai jusqu’à la porte Basuto. ( 7 km: 2 heures, 30 minutes).

Les chutes de Mahai et la porte de Basuto:À la jonction du sentier Dooley Waters / Basuto Gate, tourner à droite pour continuer plus haut dans la vallée de Mahai jusqu’aux chutes de Mahai. C’est un endroit de pique-nique populaire avec une belle vue sur la vallée.  Le chemin jusqu’à Basuto GateI Witsieshoek Mountain Resortest balisé. En arrivant à Basuto Gate / Witsieshoek Mountain Resort, on se trouve à quelques pas de la crête (la limite de Qwa Qwa) où l’on a une vue magnifique sur les Maloutis, souvent enneigés pendant les mois d’hiver. (11 km: 3 heures 45 minutes). Pour faire l’aller-retour, depuis la porte de Basuto, continuez le long du sentier sur le côté proche de la clôture pendant environ trois kilomètres, en traversant la source du ruisseau Gudu sur le chemin. Ensuite, continuez jusqu’au Crack ou au sommet des Gudu Falls, puis revenez sur le Mudslide. (Voyage complet 24 km: 6 heures 30 minutes).

Le Crack et le Mudlslide:Depuis Gudu Bush, continuez dans la vallée sur 1 200 mètres, où vous verrez un sentier menant au Crack. La montée est très raide mais une échelle de chaîne courte aide une sur la section difficile. En arrivant au sommet, prenez à droite sur les hauteurs surplombant la vallée de Mahai et continuez tout droit jusqu’au sommet des chutes de Gudu, où une traversée facile du ruisseau Gudu peut être faite sur environ 50 mètres. C’est un bel endroit pour une baignade, et un bon endroit pour pique-niquer. Retournez sur le Mudslide. Cela commence au-delà du coin éloigné de Kop Ploughman. La décente est très raide. L’échelle de chaîne courte au début est utile. Au pied de la fissure, suivez le chemin principal vers la droite jusqu’à ce qu’il rejoigne le chemin de l’hôtel et tournez à gauche pour revenir au point de départ. (Voyage complet 11 km: 4 heures 40 minutes).

The Grotto: La route de Thendele est décrite ci-dessus. Depuis Rugged Glen, passez devant le Camel, Surprise Ridge et continuez jusqu’au Grotto
Depuis l’hôtel / le terrain de camping principal, procédez comme pour les chutes Sunday Falls (promenade n ° 4), mais peu après avoir passé le carrefour à quatre voies et juste à côté du ruisseau Fairy Glen, tournez à gauche dans la vallée de Broome Hill.
Continuez d’escalader régulièrement jusqu’à ce que la forêt de Grotto soit atteinte.
Finalement, le chemin aboutit à une impasse, mais une dizaine de mètres avant cela, un sentier léger peut être vu menant vers le haut à gauche, et une promenade de dix minutes vous amène au Grotto.
The Grotto est divisée en deux parties, constituées de deux énormes gorges creusées dans le grès, et toutes deux méritent d’être explorées. (5 km: 2 heures). (Voyage complet 10 km: 3 heures 30 minutes).

La Gorge Walk :De Thendele, descendre à la rivière Tugela, où le chemin principal de Gorge sera atteint. De là, la route est évidente. Depuis la zone de l’hôtel / camping, il est possible d’économiser une promenade de trois kilomètres en se rendant au pied de la colline de Thendele, où il y a un parking et le sentier de la Gorge commence là. Il n’y a pas de promenade plus populaire ni pittoresque que celle de la Gorge;il faut prévoir une journée complète. Pour les premiers 6,5 kilomètres au-delà du pied de la colline de Thendele, le chemin est facile. Aucune direction particulière n’est vraiment nécessaire. Le sentier serpente, au-dessus et parallèle à la rivière Tugela. Peu de temps après avoir traversé le ruisseau d’intersection de Devil’s Hoek, cherchez le Policeman’s Helmet sur le terrain élevé sur la droite surplombant la vallée de Vemvaan. Les derniers 1 600 mètres à travers les Gorges vous feront traverser trois fois la rivière. De nombreux visiteurs de la gorge reviennent au premier croisement. C’est dommage, car le paysage le plus pittoresque du Royal Natal se trouve à l’extrémité, et marcher les 600 mètres supplémentaires est gratifiant. Traversez le ruisseau et re-traversez, en restant sur le chemin qui se trouve sur la droite de la gorge, et continuez jusqu’à ce que vous atteigniez l’échelle de chaîne sur la falaise sur le côté droit. L’échelle de la chaîne est à l’embouchure du tunnel. Ce tunnel mesure environ 55 à 65 mètres de long. Utilisez l’échelle de la chaîne pour contourner le tunnel. Suivez le Tugela sur environ 800 mètres, où chaque quelques mètres vous donne un dépaysement complet. Un sentier escarpé sur la rive gauche de lEastern Buttress Gully mène à la grotte du Tunnel. Si vous vous tenez dos à l’échelle de la chaîne, ce chemin sera directement devant vous. De la grotte, il y a une vue magnifique sur le mur de l’amphithéâtre, avec le Sentinel sur votre droite, et vous pourrez voir le tunnel. Si vous continuez autour de la grotte, vous aurez une excellente vue sur la vallée vers l’hôtel. Le meilleur endroit pour pique-niquer est au bout du chemin (11 km: 3 heures). (Voyage complet 22,5 km: 5 heures 30 minutes).

Devil’s Hoek Valley: commencez par la Gorge Walk. Peu après avoir quitté la forêt (10 minutes), un panneau indique la direction de la vallée. À dix minutes de marche d’ici, sur la droite, vous remarquerez un grand rocher sur lequel se trouvent des peintures de Bushman. Continuez à travers une grande parcelle de forêt, en montant à travers une section ouverte et dans une deuxième zone de forêt. À ce stade, le chemin se termine, et tout autre progrès est difficile. (Voyage complet depuis le Gorge parking 6 km: 2 heures). Depuis le camp de Thendele, la vallée de Hoek est à 30 minutes de marche.

Sentinel Hiking Trail

Voici une petite vidéo pour une immersion au plus près des sommets de cette fameuse chaine de montagne qu’on appelle le Drakensberg, en Afrique du Sud.Des points de vue vertigineux, une marche assez longue sur la crête des montagnes jusqu’à atteindre le sommet, à plus de 3000 mètres d’altitude.

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